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L’ambivalente réception de La Case de l’oncle Tom en France : pleurer ou persifler ? (Partie III. La question de l’image.)

On sait toute l’Oncle-Tomanie qui s’est emparée de l’Angleterre et de la France ; le roman de Mme STOWE, écrit dans sa cuisine entre l’enfant auquel elle donnait à téter et le rôt qui se dorait au feu, s’est trouvé un chef-d’œuvre : on l’a dépecé par quartier, on l’a mis à toutes les sauces ; on en a fait des drames, des vaudevilles, des romances, des tableaux ; le bœuf gras s’est appelé l’Oncle Tom. Enfin : Aimez-vous l’Oncle Tom ? On en a mis partout1.

Cette critique aujourd’hui surprenante de La Case de l’Oncle Tom reflète parfaitement la situation en 1853. Nous avons vu dans les deux billets précédents que le roman de l’Américaine Harriett Beecher Stowe connaît immédiatement en France plusieurs traductions, conquiert les rez-de-chaussées des journaux nationaux et provinciaux, et est adapté sous des formes différentes au théâtre. La presse satirique est agacée non pas tant par le contenu de l’œuvre que par la démesure de son succès. La « réception de la réception » (voir billet 1) est toujours précieuse pour appréhender les phénomènes de mode ou de rejet, et affiner les informations livrées par la presse généraliste. Avec ses textes parodiques, ses fausses nouvelles (voir billet 2), ses caricatures, la presse satirique expose au grand jour les contradictions de l’opinion, et sous prétexte de rire ou d’ironiser révèle les non-dits. Rappelons que La Case de l’Oncle Tom constitue alors un brûlot à destination des adultes – et non pas des enfants – car il s’attaque à l’esclavagisme aux États-Unis. Longtemps considéré comme l’ouvrage qui aurait déclenché la guerre de Sécession et abouti à la suppression de l’esclavage américain2, La Case de l’Oncle Tom est dénoncé parfois aujourd’hui comme une fabrique de stéréotypes sur les Noirs. Le personnage de l’Oncle Tom est particulièrement décrié : on lui reproche sa résignation et sa propension à excuser ses “maîtres3”. Or ces stéréotypes ont été repérés dès les origines par la presse satirique française. Les a-t-elle dénoncés ou les a-t-elle au contraire cultivés ? Nous allons voir que pour tenter de répondre à cette question, il est plus que jamais indispensable – mais compliqué – de nous replonger dans les années 1850, pour ne pas juger à l’aune des stéréotypes actuels, sans pour autant sous-estimer ceux du XIXe siècle …

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  1. Francis Linossier, « Causeries« , L’Argus et le Vert-vert réunis, 13 mars 1853. []
  2. On trouve dans les ouvrages les plus sérieux une citation pourtant apocryphe du président américain Abraham Lincoln qui aurait dit à Harriette Stowe en 1862 : ‘”So you’re the little woman who wrote the book that made this great war!' ». Voir Daniel R. Vollaro, “Lincoln, Stowe, and the « Little Woman/Great War » Story: The Making, and Breaking, of a Great American Anecdote”, Journal of the Abraham Lincoln Association, Volume 30, Issue 1, Winter 2009, pp. 18-34. []
  3. Voir entre autres Levy, David W. “Racial Stereotypes in Antislavery Fiction.” Phylon, vol. 31, no. 3, 1970, pp. 265–279. JSTOR, www.jstor.org/stable/274302 et David Pilgrim,  “The Tom Caricature”, Jim Crow Museum of Racist Memorabilia, 2012. David Pilgrilm identifie deux interprétations différentes de Tom dans les adaptations théâtrales et cinématographiques qui ont rendu le personnage de Tom impopulaire : le Tom trop servile et heureux de son sort ; le Tom calculateur qui espère tirer bénéfice de son asservissement au détriment des autres esclaves. []

Agnès Sandras

chargée de collections en histoire de France au département Philosophie, histoire, sciences de l'homme

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Ressources concernant l’histoire et la mémoire de l’esclavage

À l’occasion des commémorations autour des mémoires de la traite, de l’esclavage et de leurs abolitions, le blog L’Histoire à la BnF propose une série de ressources documentaires, susceptibles d’intéresser les historiens et un plus large public. Nous vous présentons les ressources de la Bibliothèque nationale de France (BnF), en vous indiquant comment les interroger, ainsi que des ressources extérieures.

Sommaire

  1. Ressources sur l’esclavage et la mémoire de l’esclavage dans les collections de la Bibliothèque nationale de France
    1. Le Catalogue général de la BnF
    2. Le catalogue BnF Archives et manuscrits (BAM)
    3. Gallica, la bibliothèque de documents numérisés de la BnF
    4. RetroNews, le site de presse de la BnF
    5. Quelques éléments glanés, entre autres, dans des éditorialisations et valorisations menées par différents services de la BnF
  2. Ressources sur l’esclavage et la mémoire de l’esclavage hors BnF
    1. Le Catalogue collectif de France
    2. Les Archives nationales, départementales et municipales
    3. Quelques sites internet
    4. Ressources iconographiques
    5. Ressources archivistiques et statistiques en ligne
    6. Textes officiels concernant les commémorations
  3. Pour aller plus loin

Ressources sur l’esclavage et la mémoire de l’esclavage dans les collections de la Bibliothèque nationale de France

On trouvera ci-dessous un mode d’emploi et des exemples de recherches dans le catalogue général, le catalogue des archives et manuscrits, Gallica et Retronews, ainsi que des ressources conçues à la BnF.

Le Catalogue général de la BnF

Ce catalogue recense des documents de toute nature, appartenant à l’ensemble des départements de la BnF, à l’exception des documents décrits dans la base BnF Archives et manuscrits : livres, enregistrements sonores, documents iconographiques, musique notée (imprimée et une partie des manuscrits du département de la Musique), périodiques, images animées, objets monétiformes (monnaies), documents électroniques (dont des livres), documents d’archives et manuscrits, documents multimédias multisupport, objets non monétiformes (médailles, bijoux, pièces de mobilier…)

Comment interroger le Catalogue général ?

Plusieurs modes de recherche sont possibles. Nous allons nous intéresser ici uniquement à la recherche par mots des notices, proposée par défaut sur la page d’accueil.

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Marianne Arnold

Bibliothèque nationale de France, département Philosophie, histoire, sciences de l'homme

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Les premiers abolitionnistes Noirs en métropole (1789-1794) // En collaboration avec le carnet Noire Métropole

À l’occasion des commémorations du 10 mai pour le souvenir de l’esclavage et de son abolition et du partenariat de la BnF avec la Fondation pour la mémoire de l’esclavage, le carnet L’Histoire à la BnF a proposé à Julie Duprat du carnet Noire Métropole d’aborder le sujet de son choix à la lumière des collections de la BnF.

Depuis 2006, le 10 mai, et plus généralement le mois de mai, ont été choisis afin de commémorer l’abolition de l’esclavage. Si ces célébrations se réfèrent à la deuxième abolition de l’esclavage survenue en 1848, il est important de rappeler que la France a aussi connu une première abolition de l’esclavage dès la Révolution française. Plus important encore : alors que l’on s’arrête souvent sur les grandes figures d’abolitionnistes blancs, les récents travaux des historiens soulignent au contraire la part active prise par les Afro-descendants pour impulser ce changement législatif, et ce dès 1789. Les collections de la BnF sont particulièrement riches à ce sujet et permettent de mettre en lumière le rôle des Noirs français dans la première abolition de l’esclavage, qu’ils se trouvent alors dans les colonies ou en métropole.

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